Roman Vishniac nació en Rusia en 1887.

Hijo de un próspero fabricante de paraguas, su madre pertenecía a una familia de comerciantes de diamantes. La familia Vishniac era excepcionalmente rica, en comparación con otros hogares judíos.

Roman sintió, desde niño, atracción por la fotografía y la biología: su habitación incluía una colección de insectos, peces y plantas.
Se doctoró en biología por el Instituto Shanyavsky en Moscú. Debido a la persecución a los judíos cambió de residencia Berlín hacia 1918. Obtuvo los papeles de salida de León Trotski.
Aquellos primero años fueron difíciles. Pronto se casó con Luta Bagg y tuvo dos hijos (Wolf y Mara).
En lo fotográfico usó una Roelleiflex y una Leica, con las que comenzó a hacer imágenes cándidas de los berlineses. Debido a que los judíos tenían prohibido usar cámaras, se disfrazaba de nazi. Comienza a documentar la vida y la cultura de los judíos desde 1935 durante cuatro años. Capturó retratos de niños, mujeres, artesanos, rabinos, gente del campo...
Roman Vishniac logró crear un retrato de la cultura judía en el centro de Europa, la cual estaba a punto de ser casi aniquilada por los nazis.
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Roman Vishniac trabajó por encargo del Jewish Joint Distribution Comittee (AJDC), el organismo de apoyo a los judíos más importante del mundo. El trabajo de Vishniac marcó de manera muy importante el legado que este organismo dejó al mundo.
Hacia 1939 escapa de Alemania a Francia pero se convirtió en apátrida y tuvo que huir a Nueva York en 1940. Aunque era políglota (hablaba polaco, eslovaco, ruso alemán, francés, italiano, ruteno, entre otros) no sabía inglés. En Princeton le hizo un célebre retrato a Albert Einstein.

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Al terminar la guerra logró volver a Berlín. Buscó capturar con su cámara la reintegración de los judíos a la vida ciudadana.
En la década de 1950 se concentra en la fotografía científica, desde macro-fotografía de insectos a color hasta foto-microscopía.

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En 1983 se publicó su libro Vanished World. Murió en 1990.